La peau ne mesure que quelques millimètres, même dans les zones les plus épaisses. Néanmoins, avec environ un septième du poids du corps, c’est l’organe le plus lourd et le plus grand de notre corps : selon la taille et la circonférence du corps, il pèse entre 3,5 et 10 kg et a une surface de 1,5 à 2 mètres carrés. Cela montre l’importance de la peau pour l’organisme et son métabolisme.

La peau joue le rôle de protection et envoi des signaux selon le cas

La peau a une multitude de tâches. En tant qu’enveloppe stable mais flexible, elle protège le corps des influences environnementales néfastes telles que l’humidité, le froid et le soleil, ainsi que des agents pathogènes et des toxines. L’aspect de la peau fournit en un coup d’œil toute une série d’informations, telles que l’âge et l’état de santé. De nombreuses maladies se manifestent par un changement de couleur ou de structure de la peau : les personnes ayant trop peu de globules rouges dans le sang, par exemple, sont pâles, et en cas d’inflammation du foie, la peau devient jaunâtre.

La peau régule la température corporelle

La peau joue également un rôle crucial dans la régulation de la température corporelle. Comme fonction de la peau, elle protège contre la déshydratation et le stress excessif causé par la chaleur ou le froid extrêmes. En outre, le corps absorbe les impressions sensorielles à travers la peau et permet de ressentir la chaleur, le froid, la pression, les démangeaisons ou la douleur. Certains de ces stimuli déclenchent un réflexe. Par exemple, si nous touchons accidentellement un poêle chaud, nous retirons automatiquement notre main.

La peau, un grand réservoir

Autre fonction de la peau est qu’elle sert également de grand réservoir à l’organisme : l’eau et la graisse peuvent être stockées dans la sous-cutané, mais les produits métaboliques peuvent également y être déposés. En outre, on y produit des hormones qui sont importantes pour l’ensemble de l’organisme. En cas de blessure, la peau est alimentée en sang. Divers composants du sang protègent contre l’inflammation et permettent de refermer la plaie. Par la suite, des cellules se forment qui donnent naissance à une nouvelle peau et à de nouveaux vaisseaux sanguins. Selon la profondeur de la blessure, celle-ci se cicatrise avec ou sans cicatrice.

Les propriétés des trois couches de la peau

Pour pouvoir effectuer toutes ces tâches, la peau possède trois couches aux propriétés différentes : l’épiderme, le derme et la sous-cutanée. En fonction de la région du corps et du stress, la peau varie également en épaisseur. Cependant, l’épaisseur de la peau dépend également de l’âge de la personne et du sexe : les personnes âgées ont une peau globalement plus fine, les hommes plus épais que les femmes.

L’épiderme est la couche la plus externe et la plus visible de la peau. Il est principalement constitué de cellules cornées (kératinocytes), qui sont lentement poussées vers le haut par de nouvelles cellules, se kératinisant ainsi et mourant finalement. Les cellules kératinisées (cornéocytes) sont fermement collées ensemble et scellent la peau vers l’extérieur. L’épiderme se renouvelle en permanence. Dans ses couches inférieures, de nouvelles cellules émergent, qui migrent vers la surface en quatre semaines. L’apport constant de cellules compense ce qui est perdu à la surface en raison du frottement et qui s’écoule sur le sol sous forme de minuscules écailles. Sous l’effet d’une pression ou d’une friction, les cellules de l’épiderme se divisent plus rapidement. La quantité de peaux qui sont cisaillées reste cependant la même.

En conséquence, la couche cornée à la surface devient progressivement plus épaisse, la cornée est formée. Il s’agit d’un mécanisme de protection de la peau qui permet de mieux résister à la pression et aux frottements. L’équilibre entre la formation et le renouvellement des cellules n’est que rarement perturbé par une maladie : par exemple, les infections, les maladies auto-immunes ou héréditaires peuvent entraîner une augmentation de la formation de squames cornéennes dans tout le corps. Si une seule tache devient cornée, cela peut indiquer un cancer de la peau blanche ou un précurseur. L’épaisseur de l’épiderme varie en fonction de la région du corps. Par exemple, il ne mesure que 0,3 millimètre aux coudes et à l’arrière du genou. Dans d’autres zones comme la plante des pieds et la paume des mains, il est relativement épais, jusqu’à 4 millimètres.

L’épiderme contient également d’autres types de cellules ayant des tâches particulières. Sous l’épiderme se trouve le derme, qui y est fermement attaché. Il est constitué d’un réseau dense de fibres de collagène élastiques et résistantes à la déchirure. Celles-ci garantissent que la peau est ferme et stable, mais aussi élastique. Si la peau est trop étirée, comme la peau abdominale pendant la grossesse, des fissures peuvent se développer dans le derme, que l’on peut voir de l’extérieur sous forme de bandes lumineuses. Les renflements du derme s’étendent dans le tissu conjonctif, qui enveloppe également les muscles et les os et les relie à la peau. La sclère est traversée par un réseau de fibres nerveuses et les vaisseaux sanguins les plus fins, les capillaires. Par ces vaisseaux sanguins, les nutriments et l’oxygène atteignent les cellules. Leur autre tâche importante consiste à évacuer l’excès de chaleur corporelle. Le derme est également l’endroit où se trouvent la plupart des cellules sensorielles tactiles et les glandes sudoripares.

Le subcutis ou le tissu sous-cutané (subcutis) contient principalement de la graisse et du tissu conjonctif. Entre les renflements du derme, la sous-cutané forme de minuscules cavités qui sont remplies de tissu de stockage de graisse et d’eau. La graisse agit comme un amortisseur et protège les os et les articulations des coups ou des impacts extérieurs. Il sert également de coussin thermique. Les cellules adipeuses du sous-cutané produisent également un grand nombre d’hormones, sous l’influence de la lumière du soleil, par exemple, la vitamine D, essentielle. Dans les tissus sous-cutanés et dans le derme, on trouve des vaisseaux sanguins et lymphatiques, des nerfs, des glandes sudoripares, sébacées et odorantes, ainsi que des racines du corps et des cheveux.